Tener un perro como mascota mejora el estrés en los niños

En un reciente estudio de la Universidad de Florida confirman que los perros como mascota proporcionan un valioso apoyo a los niños con estrés.

No es nueva la idea de que los animales domésticos son de gran ayuda para el desarrollo emocional tanto de niños como de adultos. La terapia asistida con animales es eficaz porque el ser humano ha demostrado desde siempre un fuerte vínculo con los animales.

En estas terapias un animal es incorporado como parte del tratamiento, con el objetivo directo de promover la mejoría en las funciones físicas, sociales, emocionales y cognitivas . Siempre deben estar dirigidas por profesionales de la salud o de la educación.

Pero más allá de entrenar perros como co-terapeutas, convivir con ellos puede dotar a los niños de herramientas para la gestión del estrés y la ansiedad.

«Muchas personas piensan que los perros son ideales para los niños, pero los científicos no están seguros si eso es cierto o cómo sucede», dijo Kertes, profesora asistente en el departamento de psicología de la Facultad de Artes y Ciencias Libres de la UF.

Darlene Kertes y colaboradores, diseñaron y llevaron a cabo un estudio controlado aleatorio con niños de entre 7 y 12 años de edad. Reclutaron a unas 100 familias propietarias de mascotas, que acudieron a su laboratorio universitario con sus perros.

Para provocar el estrés en los niños, éstos completaron una tarea de hablar en público y aritmética mental tarea, para elevar la hormona del estrés cortisol, marcador biológico de la respuesta al estrés del cuerpo, simulando el estrés de la vida real de los niños. Los niños fueron asignados al azar a experimentar el estresor con su perro presente para el apoyo social, con su padre presente, o sin apoyo social.

«Nuestra investigación muestra que tener un perro de compañía presente cuando un niño está sufriendo una experiencia estresante disminuye cuánto niños se sienten estresados», dijo Kertes. «Los niños que tenían su perro con ellos informaron sentirse menos estresados en comparación con tener un padre para el apoyo social o sin apoyo social».

También se recogieron muestras de saliva antes y después del estresor para verificar los niveles de cortisol en los niños. Los resultados mostraron que para los niños que sufrieron la experiencia estresante con sus perros, el nivel de cortisol de los niños varió dependiendo de la naturaleza de la interacción de los niños y sus mascotas.

«Los niños que solicitaron activamente a sus perros a venir y ser mascota o acariciado tenían niveles más bajos de cortisol en comparación con los niños que comprometieron a sus perros menos», dijo Kertes. «Cuando los perros rondaban o se acercaban a los niños por su cuenta, sin embargo, el cortisol de los niños tiende a ser mayor».

La conclusión es muy interesante, de cara a la prevención del estrés y ansiedad incluso en la edad adulta.

«La niñez media es un momento en que las cifras de apoyo social de los niños están expandiéndose más allá de sus padres, pero sus capacidades emocionales y biológicas para lidiar con el estrés aún están madurando», explicó Kertes. «Debido a que sabemos que aprender a lidiar con el estrés en la infancia tiene consecuencias para la salud emocional y el bienestar a lo largo de toda la vida, necesitamos entender mejor qué funciona para amortiguar esas respuestas al estrés temprano en la vida«.

La terapia asistida con animales parece presentarse como una opción eficaz en la depresión y los trastornos de ansiedad, sobretodo cuando forma parte de un enfoque integral.

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